En los intrincados rincones del cerebro

Las nuevas técnicas moleculares y las tecnologías de imágenes han favorecido las investigaciones, pero el camino aún es largo para dilucidar los misterios de este órgano y hallar una cura para muchas enfermedades que lo aquejan.

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Paciente operado, despierto, de un tumor cerebral y con gafas 3D en Francia, para que los médicos vieran qué conexiones podrían alterar su campo visual. Paciente operado, despierto, de un tumor cerebral y con gafas 3D en Francia, para que los médicos vieran qué conexiones podrían alterar su campo visual.

Paciente operado, despierto, de un tumor cerebral y con gafas 3D en Francia, para que los médicos vieran qué conexiones podrían alterar su campo visual.

Las nuevas tecnologías permiten estudiar en detalle el cerebro y crear ‘mapas’útiles para la investigación. NYT Images Las nuevas tecnologías permiten estudiar en detalle el cerebro y crear ‘mapas’útiles para la investigación. NYT Images

Las nuevas tecnologías permiten estudiar en detalle el cerebro y crear ‘mapas’útiles para la investigación. NYT Images Foto por: MCT Direct/Fotolia

Un hombre se comunica con un aparato. Tiene afasia progresiva primaria, la cual se puede confundir con el mal de Alzheimer. Un hombre se comunica con un aparato. Tiene afasia progresiva primaria, la cual se puede confundir con el mal de Alzheimer.

Un hombre se comunica con un aparato. Tiene afasia progresiva primaria, la cual se puede confundir con el mal de Alzheimer.

En los intrincados rincones del cerebro En los intrincados rincones del cerebro

En los intrincados rincones del cerebro

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En los intrincados rincones del cerebro

Amedida que la población global aumenta, envejece más (hacia finales de siglo, en los países desarrollados la gente podría llegar a vivir una media de 89 años y en países en desarrollo, 81, según el Fondo de Población de Naciones Unidas) y tiende a padecer enfermedades neurodegenerativas, el estudio del cerebro ha cobrado un auge para la ciencia y se desarrollan trabajos interdisciplinarios complejos y muy costosos.

Adicionalmente, los trastornos mentales (depresión, esquizofrenia, demencia, etc.), que pueden causar alteraciones del pensamiento, la percepción, emociones, la conducta, las relaciones con los demás, discapacidad y problemas en el desarrollo, tienen un gran impacto en las familias y la sociedad.

Un ejemplo: en el mundo hay unos 47.5 millones de personas con demencia y cada año hay 7.7 millones de nuevos casos, indica la Organización Mundial de la Salud. La enfermedad de Alzheimer es la causa de demencia más común y ocupa entre un 60% y 70% de los casos (ver infografía).

Ante este panorama, las nuevas técnicas moleculares y avanzadas tecnologías de imágenes han favorecido las investigaciones, al igual que proyectos como el del “Cerebro Humano” de la Unión Europea, y la Iniciativa de Investigación del Cerebro a través de Neurotecnologías Avanzadas e Innovadoras (Brain, por sus siglas en inglés), de Estados Unidos.

Entre los avances más recientes están el estudio de los circuitos neuronales asociados a enfermedades, los estudios de genómica para ver, por ejemplo, cómo incide la expresión de ciertos genes en alguna enfermedad, estudios sobre proteínas específicas en el cerebro, la estimulación eléctrica transcraneal (potencialmente útil para la depresión no tratable, pero aún es experimental), y sobre el control de prótesis con el pensamiento mediante la robótica (aún experimental).

Sobre la estimulación conductual aún no existe evidencia concreta de que si se estimula el cerebro con juegos haya cambios de alguna manera, a largo plazo.

INVESTIGACIÓN LOCAL

Panamá también tiene un modesto equipo investigando sobre las enfermedades neurodegenerativas y trastornos mentales, mediante enfoques basados en la conducta, técnicas moleculares y la bioinformática. Se trata del grupo de neurociencias y la Iniciativa de Investigación sobre el Envejecimiento de Panamá (PARI, por sus siglas en inglés), del Instituto de Investigaciones Científicas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat AIP).

La Dra. Gabrielle Britton, que forma parte de estos esfuerzos, expondrá los hallazgos de trabajos de este tipo realizados en Panamá durante la Conferencia Internacional sobre los últimos Avances en Biomedicina y Ciencias Interdisciplinarias, que se llevará a cabo la próxima semana en la ciudad capital.

Britton hace hincapié en que el estilo de vida y los hábitos pueden influir en el desarrollo de enfermedades crónicas no transmisibles que afecten al cerebro, y añade que, para todas las patologías, la edad es el mayor factor de riesgo, y la hipertensión es una de las primeras causas de infarto y derrames.

Tener obesidad entre los 20 y 40 o 50 años, es un riesgo para desarrollar Alzheimer cuando la persona sea un adulto mayor. En cambio, cuando ya está en la vejez, estar bajo peso es un factor de riesgo para tener Alzheimer. Por otro lado, las lesiones por trauma (golpe) están entre los principales factores de riesgo para la demencia.

“Mientras más saludable está una persona entre los 30 y 55 años, mejor le va a ir en la vejez. No hay que empezar a preocuparse por la salud cuando ya tiene 50 años. Desde mucho antes hay que chequearse el colesterol, la presión arterial, etc”, dice.

COLABORACIONES

Tres nuevos científicos se han incorporado al estudio del cerebro y el comportamiento en Indicasat. Una de ellas es Anilena Mejía, que se enfoca en investigación aplicada a la prevención de violencia en familias. Aunque se relaciona con las ciencias sociales, su enfoque incorpora, además, biomarcadores para identificar factores de riesgo, menciona Britton.

El equipo de Panamá trabaja en conjunto con otro de Colombia, en busca de un gen que codifica para una proteína que tiene baja frecuencia en la enfermedad de Alzheimer, pero cuando sale positiva en una prueba, esa persona tiene mucha posibilidad de desarrollar este mal. “Hemos analizado más de 500 muestras nuestras y de Colombia y no hemos encontrado ni un sujeto positivo”, detalla Alcibidades E. Villarreal, estudiante de doctorado de PARI.

En esa línea, Britton menciona que el Dr. Muralidhar Hedge, del Instituto Metodista de Investigación de Estados Unidos, también asistirá a la conferencia. “Él trabaja en esclerosis amniotrófica lateral, y entiendo que ha hecho grandes avances en dilucidar proteínas específicas que de alguna manera intervienen en esta patología. Si él logra identificar algún tipo de mutación o proceso en un 5% o 10% de los casos de las personas con esta enfermedad, se podría crear una droga contra esa mutación. Eso sería un avance, porque ayudaría al 5% o 10% de los pacientes. Pero es una investigación bastante costosa”.

En el laboratorio del Dr. Hedge también hay dos estudiantes panameñas haciendo su trabajo de doctorado.

Para Britton, probablemente las enfermedades del cerebro que se podrán resolver primero o por lo menos, desarrollar alguna terapia, serán aquellas que tienen una patología definida, y particularmente, las que afectan la capacidad motora. “Por ejemplo, en el Parkinson uno dice ‘hay daño a las neuronas de la sustancia negra en el medio del cerebro’. O sea, se puede identificar dónde está el daño. Pero no todas las enfermedades del cerebro son así. Algunas son más difusas”.

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