Para lograr una larga vida

El epidemiólogo brasileño Ciro de Quadros (1940), ganador de IV Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en la categoría de Cooperación al Desarrollo, contempla con buenos ojos el futuro de la salud global, ya que gracias al desarrollo de vacunas contra la poliomielitis, el sarampión, la viruela, el virus del papiloma humano (VPH), entre otras, se ha logrado que la expectativa de vida haya aumentado mundialmente.

De Quadros, actual vicepresidente ejecutivo del Albert B. Sabin Vaccine Institute, le ofreció una entrevista a este diario para compartir su visión en la materia.

-Cuando comenzó a ejercer su profesión, ¿cuál era la prevalencia de la poliomielitis, el sarampión y la viruela en el mundo?

-Cuando comencé mi carrera en mi tierra natal Brasil, las tasas de inmunización eran muy bajas y se registraron muchos casos de poliomielitis, sarampión y viruela. Globalmente, estas enfermedades mortales se extendieron, pero fui afortunado al comenzar mi carrera en un momento en que ya teníamos acceso a vacunas, lo que fue un gran apoyo para hacer de la inmunización una prioridad. En 1977 la viruela fue erradicada del mundo entero; a la fecha, la poliomielitis y el sarampión han sido eliminados de las Américas. Una prioridad para la década que se aproxima es conseguir la erradicación global de la polio y del sarampión.

-Su trabajo ha incidido en la lucha contra la poliomielitis, el sarampión y la viruela en el mundo.

-En 1970 fui nombrado jefe de Epidemiología del Programa de Erradicación de Viruela en África, y en seis años contribuí a disminuir los casos de la polio, de 26 mil a cero en Etiopia. Luego, regresé a Brasil, donde me desempeñé en la Organización Panamericana de la Salud como asesor principal en materia de inmunización y jefe del Programa Ampliado de Inmunización de las Américas. Formé parte de un grupo que desafió a la comunidad de la salud para trabajar en busca de la erradicación de la poliomielitis. La polio, por ejemplo, fue eliminada en Brasil en 1989, y luego en 1994 la enfermedad fue eliminada de las Américas. La meta de eliminar el sarampión en las Américas empezó también en 1994 y, desde entonces, la enfermedad ya no es endémica en América.

-Desde que la Organización Mundial de la Salud lanzó la campaña ´Global Polio Eradication Initiative´ en 1988 en busca de declarar a los cinco continentes como libres de la poliomielitis, los casos han ido en descenso y hoy solo está presente en Nigeria, Pakistán y Afganistán. ¿Cómo se logró esto?

-La eliminación de la polio en todos los países, excepto tres, ha costado un enorme esfuerzo en el ámbito mundial, nacional y de la comunidad para vacunar a todos los niños en riesgo por país. El esfuerzo para eliminar la polio en India ha sido un gran ejemplo acerca de lo que esto cuesta. Solo hace tres años, India tenía la mayor cantidad de casos de polio que cualquier otro país. Desde entonces, 2 millones de vacunadores voluntarios trabajaron a lo largo de India para entregar más de 780 millones de vacunas de polio cada año. India ahora ha atravesado un año sin presentar un solo caso de polio.

-¿Cómo ve el futuro de la inmunización en el continente americano?

-En un futuro cercano, debemos poder decir que cada persona alrededor del mundo tiene igual acceso a beneficiarse de la vacunación. Los gobiernos deben asumir la propiedad del bienestar de sus electores con la ayuda de organizaciones internacionales. Los países latinoamericanos están dando el ejemplo. América está financiando el 99% de sus programas de inmunización y está logrando una cobertura de vacunación exitosa.

-A la fecha hay dos tipos de vacunas para prevenir genotipos específicos del VPH.

- Los investigadores han encontrado que solo en Latinoamérica medio millón de muertes por cáncer de cuello uterino podrían haberse prevenido si la vacuna del VPH hubiese sido introducida y usada rápidamente en la región. Considero que el desarrollo de una vacuna, que tiene el poder de proteger contra el cáncer y salvar muchas vidas, es uno de los mayores logros recientes en este campo.

-¿Cuán lejos estamos de desarrollar una vacuna contra el virus de inmunodeficiencia humana (VIH)?

-La búsqueda de una vacuna contra el VIH es como el Santo Grial de la vacunología. Ese es el mayor reto que tiene la ciencia y, hasta el momento, tenemos a las mejores mentes trabajando en el desarrollo de una vacuna. Se han hecho avances, pero tomará algún tiempo más antes de que podamos tener esta tecnología a nuestra disposición.

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