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El mejor guía natural

El panameño Carlos Bethancourt fue el ganador de la segunda edición del premio internacional Best Nature Tour Guide, de EcoTripMatch.com.

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Carlos Bethancourt fue elegido entre otros cuatro candidatos. Carlos Bethancourt fue elegido entre otros cuatro candidatos.
Carlos Bethancourt fue elegido entre otros cuatro candidatos. Roberto Cisneros

Una votación en línea en la que participaron personas de 422 ciudades alrededor del mundo escogió recientemente al panameño Carlos Bethancourt como el ganador del “Best Nature Tour Guide 2018”.

Fue la segunda edición del premio internacional que reconoce a las “personas que hacen un trabajo excepcional al conectar a los turistas con las áreas naturales que visitan”, según el organizador, EcoTripMatch.com, un sitio especializado en turismo, tours, guías y hoteles enfocados en la naturaleza.

Bethancourt fue elegido entre otros cuatro candidatos (Javier Octavio Alvarado, de Ecuador; Isaac Ouma, de Tanzania; Derrick Nabaala, de Kenia; y Rutillio Milton, de Bocas del Toro, Panamá), postulados todos a través de EcoTripMatch.com por grupos, compañías y turistas dedicados a las experiencias ambientales.

TRAYECTORIA

Bethancourt lleva 18 años dedicados al turismo natural como parte de Canopy Family, donde lidera a los guías ecoturísticos en los tres destinos de la empresa: Canopy Tower, en el Parque Soberanía; Canopy Lodge, en El Valle de Antón, Coclé; y Canopy Camp, en Darién.

Estudió tecnología de recursos naturales en Estados Unidos entre 1998 y 2000, y al volver a Panamá planeaba aplicar sus conocimientos en estudios ambientales, pero pronto llegaría la oportunidad de desempeñarse en el ámbito del turismo.

Y Panamá cuenta con atractivos naturales para quienes gustan visitar destinos, no tanto por sus playas, vida nocturna u otros placeres, considera Bethancourt, de 39 años. “Panamá es un país pequeño con mucho que ofrecer por su biodiversidad rica y de fácil acceso”, puntualiza.

'LA GENTE ESTÁ BUSCANDO EXPERIENCIAS'

Cuando tenía nueve años,  Carlos Bethancourt fabricó con dedicación su propio biombo, caminó hasta los campos contiguos a la comunidad de Huile, Arraiján, tomó una piedra, apuntó a una pequeña ave de plumaje variopinto y la mató en el primer lanzamiento.

“¡Voy a ser el mejor!”, decía Carlos emocionado mientras mostraba poco después el trofeo a su abuela Graciela, que de inmediato le hizo una pregunta que lo desarmó: “¿Cómo quieres que te lo prepare?”. “No me lo quiero comer, abuela”, respondió el niño. “Antes de que vayas a matar más animales debes saber que si lo haces es por un motivo, para usarlo de alguna manera”, explicó la abuela.

Carlos tuvo que desplumar el pájaro y mientras lo hacía, notó la perfecta belleza que tenía en cada pluma que le arrancaba.

Carlos Bethancourt ha dictado conferencias sobre el turismo verde de Panamá en países como EU, Holanda, Alemania e Inglaterra. Expandir Imagen
Carlos Bethancourt ha dictado conferencias sobre el turismo verde de Panamá en países como EU, Holanda, Alemania e Inglaterra. LA PRENSA/Roberto Cisneros

Al final Carlos no se comió el ave. No hizo falta. La lección fue aprendida.

El pequeño Carlos se interesó en conocer más del mundo de las aves. Supo que la que mató era un mielero y que la cascá pone unos huevos color turquesa muy hermosos que contrastan con su sobrio plumaje.

Desde entonces Carlos decidió que se dedicaría profesionalmente a alguna actividad vinculada con la naturaleza y 30 años después su trayectoria fue reconocida con el  premio internacional Best Nature Tour Guide.

Desde los 30 metros de altura del Canopy Tower, con la vista del dosel del bosque, Carlos comparte más detalles de su oficio.

¿Cómo se convierte en guía ecoturístico?

Cuando me gradué de tecnología de recursos naturales, pensaba que iba a trabajar haciendo estudios científicos. Por eso al volver a Panamá apliqué para trabajar en parques nacionales y sitios similares, pero unos dos meses después recibí mi primera propuesta laboral: hacer un estudio de aves para el Canopy Tower, en el Parque Nacional Soberanía. El estudio de aves era solo por un mes, pero sigo aquí hasta ahora.

El dato para el trabajo me lo proporcionó la Agencia de los Estados Unidos (EU) para el Desarrollo Internacional, que pagó mis estudios en EU. Tenía 22 años por entonces.

Cuando terminé el monitoreo, el señor Raúl Arias de Para, dueño del Canopy Tower, me dice: “Necesito guías”. Yo le dije que no conocía a ninguno para recomendarle. “Te lo ofrezco a ti”, respondió. “Tienes los conocimientos. Solo haz que los turistas pasen un rato agradable entre la naturaleza”, me explicó. Así empecé, aprendí y cada día sigo aprendiendo.

No fue fácil. Recuerdo que tras una semana en EU, quería regresarme. “¿Yo qué hago aquí si ni siquiera hablo inglés?”, me decía. Pero también pensé que más adelante me estaría arrepintiendo por la oportunidad perdida.

¿Cuáles son sus funciones 18 años después?

Ahora soy el coordinador de los guías de Canopy Family en Panamá, Coclé y Darién, me encargo del mercadeo internacional de la empresa, lo que me ha permitido dar charlas del ecoturismo en Panamá en países como Estados Unidos, Inglaterra, Alemania y Holanda. Y, por supuesto, sigo dando tours a los turistas en Panamá.

¿Según su experiencia, cuánto ha avanzado Panamá en turismo verde?

Ha ido mejorando el ecoturismo en el país. Hace 18 años no se hablaba nada del tema. Panamá tiene mucho que ofrecer en ese sentido. La gente está buscando experiencias, caminar entre la naturaleza, observar aves, ver el perezoso... Panamá tiene los hábitats muy cerca de la ciudad. Tenemos mil especies de aves, mariposas, ballenas, reptiles...

¿Qué sitios recomienda visitar para practicar ecoturismo?

Panamá tiene muchos senderos, Cerro Azul, el Parque Natural Metropolitano, el Parque Municipal Summit, Darién está creciendo en ese sentido también y está cambiando esa imagen de ser un lugar peligroso.

¿Cuáles son las herramientas básicas para disfrutar del turismo verde?

Básicos: ropa adecuada para caminar y binoculares. Cuando las personas los usan, observan de verdad los detalles de la belleza de la naturaleza.

Se han registrado denuncias en Panamá de ecoturismo de que no está siendo del todo responsable

Para quienes estamos en esto, lo principal es proteger a la naturaleza; no podemos por complacer a un cliente acercarnos al animal, estresarlo o mucho menos dañarlo. Está bien que se establezcan controles. Los turistas que se dedican de lleno a este tipo de experiencias, no compran el servicio si se enteran que la empresa o el guía no es responsable.

¿Qué porcentaje de panameños compran los servicios de la empresa donde trabaja?

La gran mayoría son extranjeros, pero más panameños se están interesando en el ecoturismo, Muchos me dicen: “Recomiéndame un sitio natural para visitar el fin de semana”.

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