La mente que venció a la lepra

El médico venezolano Jacinto Convit, creador de la vacuna contra la lepra, falleció recientemente a los 100 años.

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La lepra se multiplica muy despacio y afecta principalmente a la piel. EFE. La lepra se multiplica muy despacio y afecta principalmente a la piel. EFE.
La lepra se multiplica muy despacio y afecta principalmente a la piel. EFE.

El reconocido científico venezolano Jacinto Convit, uno de los personajes más destacados y galardonados por sus esfuerzos en la lucha contra la lepra y otras enfermedades tropicales, había expresado en una ocasión que “el premio Nobel no me quita el sueño, el cáncer sí”.

El doctor Convit, quien jugó un papel crucial en el desarrollo de una vacuna para prevenir y curar la lepra, falleció en su país natal el pasado 12 de mayo a los 100 años.

Sus aportes también fuero útiles en el abordaje de la leishmaniasis.

Entre sus distinciones, este investigador, que fundó el Instituto de Biomedicina en la década de 1970, obtuvo el premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica de España (1987), fue nombrado por la Organización Panamericana de la Salud (OPS) y Organización Mundial de la Salud (OMS) como “Héroe de la salud pública” (2002) y recibió la Orden de la Legión de Honor Nacional de Francia (2011), entre otras.

Su más reciente trabajo científico fue publicado en 2013, y los últimos años de su vida dedicaba sus esfuerzos en adaptar la metodología usada para la inmunoterapia contra la lepra para así desarrollar una autovacuna para tratar algunas formas de cáncer.

De su práctica médica nunca le cobró a un paciente por sus servicios brindados.

ESTUDIO CIENTÍFICO

La lepra, conocida también como la enfermedad de Hansen (en honor al médico noruego Gerhard Armauer Hansen, quien descubrió la bacteria Mycobacterium leprae en 1874, que causa el mal), se multiplica muy despacio, su período de incubación es de unos cinco años y afecta principalmente a la piel, los nervios periféricos, la mucosa de las vías respiratorias superiores y los ojos, afirma el doctor Federico Hernández-Pimentel, representante de la OPS/OMS en Panamá.

“Para la OPS/OMS los resultados de los trabajos del doctor Convit constituyen uno de los más grandes legados que un hombre de ciencia puede dejar a la humanidad. El doctor Convit pudo decir con satisfacción: ´La lepra era un problema grave porque se había considerado que no tenía tratamiento”.

En 1987 Convit diseñó el modelo de vacunación para combatir la enfermedad contra la que luchó toda su vida, combinando la vacuna contra la tuberculosis y el bacilo Mycobacterium leprae, que Convit inoculó del armadillo, el único animal capaz de infectarse con la bacteria que provoca la lepra, señala Hernández-Pimentel.

“Este descubrimiento produjo un salto enorme en la prevención y el tratamiento de la lepra. En los últimos años, el doctor Convit y su grupo de colaboradores centraron su interés en el uso en gran escala de la vacuna desarrollada, no solo para la inmunoterapia de los enfermos lepromatosos, sino para la inmunoprofilaxis de los contactos con pacientes lepromatosos”.

Actualmente, la lepra está controlada y los países disponen de un sistema de vigilancia epidemiológica que les posibilita la detección oportuna de casos de lepra.

“En 1991, el órgano rector de la OMS, la Asamblea Mundial de la Salud, adoptó una resolución para eliminar la lepra como problema de salud pública en el año 2000. Por eliminar la lepra como problema de salud pública, se entiende conseguir una tasa de prevalencia de menos de 1 caso por 100 mil habitantes. La eliminación mundial de la lepra se alcanzó en el año 2000. A lo largo de los últimos 20 años, con el tratamiento multimedicamentoso se ha conseguido curar a cerca de 16 millones de pacientes con lepra”, afirma el doctor Hernández-Pimentel.

La lepra se ha eliminado en 119 de los 122 países en los que constituía un problema de salud pública en 1985. Hasta el momento no han aparecido casos de resistencia al tratamiento multimedicamentoso.

Actualmente, las medidas se centran en eliminar la lepra en el ámbito nacional en los países donde aún es endémica, y a nivel subnacional en el resto de los países, afirma.

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