El perfil del ´capitán Nikitas´

El primer práctico del Canal de Panamá, el griego John Constatine, además fue marinero, contramaestre, estibador, capitán de grúa flotante, entre otros cargos.
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El griego John A. Constantine era quien piloteaba aquel 15 de agosto de 1914 el barco Ancón, el que inauguró el tránsito por el Canal de Panamá.

El capitán de Operaciones del Canal de Panamá, Miguel Rodríguez, gerente ejecutivo de Operaciones de Tránsito de la Autoridad del Canal de Panamá, señala que para la generación actual de prácticos panameños, que de alguna forma continúan la tradición iniciada por el capitán John Constantine, “nos une la vocación y el compromiso de hacer del Canal de Panamá una ruta eficiente y confiable para el comercio marítimo mundial, y para beneficio del país”.

Relata que aunque los buques y las tecnologías de la navegación actual han evolucionado y son muy distintos a los que transitó Constantine hace casi 100 años, “la filosofía sigue hoy día siendo la misma de garantizar una navegación segura por las aguas de la vía interoceánica”.

PERSONALIDAD

Según recopilan archivos de la Biblioteca Roberto F. Chiari del Canal de Panamá, mejor conocido como capitán John y capitán Nikitas, fue conocido por sus habilidades profesionales y por su personalidad. “Fue esta combinación la que lo hizo famoso no solo en el país, sino también en puertos del mundo en donde capitanes se reunían para intercambiar historias”.

Una historia comúnmente contada para ilustrar la personalidad del capitán relata que “en una ocasión, mientras observaba a un piloto novato que trataba de atracar una nave, notó que el panorama pasaba muy rápidamente. Sin perder la calma ni ordenar inmediatamente que disminuyera la velocidad, el capitán Constantine hizo una observación en voz calmada que decía: ´Hijo, si estás muy apurado para poner esta nave en puerto, entonces sugiero que lo hagas muy despacio”.

El texto indica que Constantine fue contratado varias veces por Pacific Mail Steamship Company, la Compañía del Canal Francés, la Isthmian Canal Comission, y Panama Railroad Company; y tuvo cargos como marinero, contramaestre, estibador, participó en operaciones de dragado, fue capitán de grúa flotante, capitán de barco y práctico. Fue contratado por un breve período de tiempo como oficinista y traductor de español para la Corte de Estados Unidos en Ancón.

Fue socio fundador de la Sociedad del Chagres, una entidad social-histórica, integrada por empleados de la época de la construcción del Canal de la Isthmian Canal Comission, y participó en asuntos masónicos. Fue además miembro del Canal Marine Association.

CURIOSIDADES

En sus últimos años, pasó muchas horas construyendo lo que resultó ser un monumento a sí mismo: un modelo de diez pies que presenta un barco equipado con cuatro mástiles, el cual llamó con su nombre.

Construyó el modelo a escala en todo aspecto, y lo presentó al Panama Canal Pilots Association antes de su muerte y fue puesto en exhibición durante cuatro años en el Port Captain´s Office en Cristóbal, donde finalmente se deterioró. Tomó un año y medio de trabajo intermitente pero dedicado por el práctico del Canal de Panamá, F.D. Saunders, que lo restauró a su estado original.

El capitán Saunders se sorprendió cuando al desarmar el barco descubrió que todo bajo cubierta era –aunque oculto a la vista del observador– construido con el mismo detalle exacto que el resto del barco. Todos los camarotes estaban equipados con muebles en miniatura, incluyendo cuadros en la pared. Desde su restauración, la nave ha estado en exhibición en una vitrina de vidrio y caoba en la Biblioteca del Museo de la Zona del Canal.

Mediante autorización especial, el capitán Constantine siguió trabajando después de cumplir la edad de jubilación, aunque le impusieron restricción a cualquier trabajo de puerto en sus últimos años.

El 21 de enero de 1929 fue herido en un accidente mientras abordaba el barco Ionic, una lancha chocó contra el costado del barco aprisionándole sus pies. Nunca se recuperó lo suficiente para retornar al trabajo y murió al año siguiente.

En 1943, la U.S. Maritime Comission nombró un barco de transporte con su nombre, y una lancha de práctico de la Compañía del Canal de Panamá también lleva su nombre.

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