Los pigmeos de la isla Escudo de Veraguas

Diorene Smith estudiará el tamaño poblacional, la ecología, comportamiento y genética de los perezosos endémicos de la isla.
ENDÉMICO. El pigmeo es una especie en peligro de extinción. ENDÉMICO. El pigmeo es una especie en peligro de extinción.
ENDÉMICO. El pigmeo es una especie en peligro de extinción.

En la isla Escudo de Veraguas, en el Caribe occidental de Panamá, habita un pequeño mamífero endémico: el perezoso pigmeo de tres dedos (Bradypus pygmaeus), del que poco se conoce, pero que la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza ha catalogado como “en peligro de extinción”.

La veterinaria Diorene Smith, quien trabajó por varios años con especies silvestres en el Parque Municipal Summit, explica que no fue sino hasta 2001 cuando Robert Anderson y Charles O. Handley publicaron el primer artículo científico describiendo esta especie.

Mediante análisis morfológicos y morfométricos, ambos concluyeron que, al formarse la isla Escudo de Veraguas (hace unos 10 mil años), los perezosos de la isla se fueron diferenciando de los de tierra firme, mediante un proceso evolutivo denominado “enanismo insular”, en el que los animales en un territorio pequeño y con condiciones alimenticias limitadas tienden a disminuir su tamaño. Así, aunque el pigmeo se parece al perezoso de tres dedos (Bradypus variegatus), presenta diferencias en las dimensiones de su cabeza y otras características. Sin embargo, de la evolución genética del pigmeo no se conoce mucho. Smith añade que hay un trabajo [de otro investigador] aún no publicado, que busca determinar qué tan diferente es el pigmeo genéticamente del perezoso de tres dedos.

AVENTURA EN KENIA

La Sociedad Zoológica de Londres (ZSL), que tiene un programa de becas llamado EDGE of Existence (en español: Animales que son evolutivamente distintos y globalmente en peligro de extinción), organizó en 2012 un taller sobre el perezoso pigmeo. Smith buscó apoyo en la Fundación de Conservación, Naturaleza y Vida para preparar un protocolo de estudio para aplicar. El taller, de un mes de duración, se realizó en Kenia, África, y consistía en un curso teórico y visita a las reservas cercanas, como Shimba Hills, para aplicar técnicas de monitoreo. Una vez aprobado, Smith fue la única panameña becada para ejecutar su investigación.

TRABAJO A LARGO PLAZO

La isla Escudo de Veraguas forma parte del “Paisaje Protegido Isla Escudo de Veraguas-Degó” y es importante para los pobladores de la comarca Gnäbe-Buglé, quienes dos veces al año acuden a la isla para pescar y bucear, pero también extraen mangle como leña y para la construcción.

La veterinaria planea desarrollar en la isla el estudio “Blindando de la extinción al más amenazado Xenarthra” (el orden al que pertenecen los perezosos), que contempla hacer un censo de su población, conocer su ecología y comportamiento, y tomar muestras de pelo, saliva y de heces si es posible, para análisis genéticos. Sobre el monitoreo de los pigmeos, Smith detalla que el científico Bryson Voirin, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, ya está realizando ese tipo de estudios con un grupo de perezosos que llevan un collar.

Smith, que trabajará con el estudiante gnäbe Hidalgo Taylor, de la licenciatura en turismo geográfico y ecológico de la Universidad de Panamá, también entrevistará a los pescadores para conocer de los cambios que han visto en la isla y los problemas potenciales como la sobreexplotación de recursos y el turismo. Ya cuenta con el aval de la Autoridad Nacional del Ambiente, pero aún debe obtener los permisos del Congreso General de la Comarca. “En marzo visité el distrito de Kusapín, en la península Valiente, para explicarle el estudio a los pobladores y espero que en septiembre pueda hacer la primera gira de muestreo”.

La beca es por dos años, pero Smith proyecta armar un plan de acción y monitoreo continuo finalizando ese periodo. “Parte del entrenamiento de EDGE es darnos las herramientas para buscar fondos y seguir con el estudio, porque no valdría la pena terminar sin hacer proyectos de conservación”.

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