Patrimonio cultural

El poder visual de las varas de Yaneca

El artista portobeleño ha convertido a los bastones de la danza conga en un elemento colorido para ser apreciado como pieza de arte en galerías.

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Otros bastones simples representan estados más acordes con la naturaleza. Otros bastones simples representan estados más acordes con la naturaleza.
Otros bastones simples representan estados más acordes con la naturaleza. Alexander Arosemena - LP

En un palenque, todo hombre tiene una vara para defensa propia y la de su grupo. El rey congo es un héroe nato, entra en acción en caso de la amenaza de un animal salvaje o en la lucha por mantenerse libre del avasallo del “blanco” que intentaba dominarlo; ser su amo, en tiempos de la esclavitud.

Su vara se convirtió así en un signo de respeto. También sus subalternos, dentro del palenque, en ausencia de armas sofisticadas, usaban una vara o bastón para sus enfrentamientos o bien para las tareas de exploración en la selva. Y esa vara es la que ahora inmortaliza Virgilio Esquina, mejor conocido con el nombre artístico de Yaneca, con sus denominados “palos de poder”, sus obras más admiradas y que ahora cuelgan vistosas en importantes galerías de arte.

Yaneca es un artista plástico portobeleño, y su relación con la cultura conga se remonta a su infancia, cuando veía complacido las danzas de los congos. Después asumió el papel del ‘aviador’, un personaje que en la danza conga recorre los alrededores de la comitiva para socorrer en cualquiera emergencia.

Como era “aviador” decidió ponerle un poco de color a su vara rústica y le pintó una carita de ave a la parte superior.

Fue más tarde, en 1995, cuando comenzó a replicar la idea en otras varas toscas: caritas de borrigueros, serpientes, arañas, salamandras y otros animales; le imprimía una personalidad exclusiva al elemento que antes podía pasar inadvertido ante tanto color de la fiesta conga.

Yaneca, también padre de ocho hijos, confiesa que todo ese andamiaje artístico que lo llevó a instalar un taller propio de pintura en la trastienda de su residencia en la barriada Guinea, en la costa arriba de Colón, se generó tras asistir a unas clases de arte en la fundación Taller Portobelo, en una iniciativa de la fotógrafa y artista Sandra Eleta. Su camino en la pintura ha sido autodidacta, con algunos guiños de tutorías insignes como la del maestro Arturo Lindsay, portobeleño radicado en Estados Unidos.

Los palos de poder, como ha bautizado a sus obras para su comercialización, generalmente tienen una extensión en posición vertical, de los pies hasta la altura del pecho. Los interviene con colores vivos y sus diseños son únicos, irrepetibles. “Me parece ya he pintado más de 700 bastones”, calcula dudoso, puesto que con lo diestro que es puede pintar al menos 20 varas en tiempo de ocio, cuando ha regresado de su trabajo oficial en el área de mantenimiento de los fuertes del Instituto Nacional de Cultura de Colón.

Esquina aprovechó el nombre popular que le impusieron sus conocidos de Portobelo. “Yaneca era un soldado estadounidense que merodeba el pueblo para las fiestas de octubre. Como yo tenía un parecido con los rasgos faciales del soldado, mis amigos me traspasaron el nombre y Yaneca me quedé”, dice sin sentir molestia por eso ya a sus 63 años.

La mayoría de sus hijos ha seguido sus pasos, como artistas de arte congo, uno de ellos es Gustavo Esquina también artista plástico, quien a principios de este año dictó el primer taller para turistas sobre cómo hacer arte inspirado en la cultura portobeleña.

Personajes insertan en su vestuario coquetas representaciones en sus varas, como este que le ha dado la forma de una serpiente. Expandir Imagen
Personajes insertan en su vestuario coquetas representaciones en sus varas, como este que le ha dado la forma de una serpiente. LP/Alexander Arosemena- LP

El taller lo dio en las inmediaciones de Hotel Buenaventura como parte de una actividad de inmersión cultural de la nueva sede de la Fundación Mua Mua, donde 30 extranjeros curiosos se atrevieron a replicar técnicas del sombrero y del “palo de poder” de los congos.

No solo se trataba de pintar o pegar lentejuelas y caracoles, sino aprender el origen y los usos de ciertos elementos dentro de la cultura conga, explica Gustavo, de 39 años.

“Pude ver sus rostros de emoción al entender el significado y el porqué de cada cosa”, dice el pintor, que se inició como ayudante de su padre.

Los palos de poder suelen ser elementos originales y difícilmente uno es igual a otro, puesto que son trozos de ramas secas que tienen también formas distintas.

“Su decoración se basa en la propia creatividad del artista y de la personalidad del palo. Al ser elementos sacados de la naturaleza y no hechos o tallados, cada palo siempre es diferente a otro, por lo que cada uno es único como pieza”, destaca Rosina Ynzenga, presidenta y cofundadora de la Fundación Mua Mua en Casco Viejo y Coclé, donde se exhiben y venden.

El folclorólogo Ernesto Polanco, rey congo del palenque de Cativá desde hace 28 años y colaborador del Proyecto de Salvaguardia de Patrimonio Cultural Inmaterial, dice que la vara está registrada como parte de la vestimenta de los congos en la función de herramienta, sin pintar, con la diferencia de que hay añadidos espontáneos, como una cabeza de muñeca, una cadenita, una pluma o varias puntas por la ramificación natural de árbol desprendido.

Panamá está a la espera hasta diciembre próximo de que la Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura, acepté la postulación de “las expresiones rituales y festivas de la cultura conga” como Patrimonio Cultural Inmaterial, para lograr una mayor conciencia de su preservación.

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