HISTORIA PERDIDA

El submarino olvidado en Panamá

En la costa de la isla San Telmo, en el archipiélago de Las Perlas, permanecen los remanentes del que fue el primer submarino funcional de la historia, abandonado en 1870 y anónimo hasta hace pocos años.

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Por ahora no hay planes de remover el submarino, encallado hace 148 años en la costa de San Telmo. Por ahora no hay planes de remover el submarino, encallado hace 148 años en la costa de San Telmo.
Por ahora no hay planes de remover el submarino, encallado hace 148 años en la costa de San Telmo. Cortesía - James Delgado

El nombre e ingenio del inventor estadounidense Julius Kroehl eran desconocidos para la historia a pesar de haber concebido, entre 1864 y 1867, el primer submarino que funcionó con éxito. Un suceso tecnológico de relevancia que ocurrió en las aguas del archipiélago de Las Perlas, en Panamá.

Los textos cronológicos sobre la navegación submarina no tenían ninguna referencia del trabajo de Kroehl, hasta que el arqueólogo marino estadounidense James Delgado se cruzó por casualidad con la leyenda y restos del Sub Marine Explorer, como Kroehl le llamó, encallado en las cercanías de San Telmo, una de las islas del archipiélago, a merced del paso el tiempo.

El hallazgo

Era el año 2000 y Delgado estaba de vacaciones por el Pacífico panameño en un pequeño crucero, cuando la tripulación le hizo la invitación: “¿Quiere ver un navío japonés de la Segunda Guerra Mundial?”. Respondió que sí. Fueron a la costa de San Telmo, esperaron el retiro de la marea y poco a poco quedó expuesto el metal oxidado de la nave. Pero no se trataba de un barco japonés. Tampoco databa de la Segunda Guerra Mundial. Era un submarino antiguo. Delgado lo supo de inmediato. Compartió la información vía correo electrónico con colegas investigadores y solo encontraron una breve referencia en un artículo periodístico de 1902 sobre la historia de los submarinos, en el que se mencionaba el trabajo de Kroehl y su muerte en Panamá en 1867.

James Delgado participó en la exhumación. Expandir Imagen
James Delgado participó en la exhumación. Alexander Arosemena

Historia reconstruida

Con las incipientes pistas en mano, Delgado empezó a trabajar y tras 10 años investigando y 6 visitas al Sub Marine Explorer (2000, 2002, 2006, 2008 y 2011) completó las piezas de la historia: Kroehl construyó el submarino entre 1864 y 1866 en Nueva York, Estados Unidos (EU), durante la Guerra Civil, como encargo militar de la Unión, pero fue descartado tras el fin del conflicto; entonces intervino un grupo de inversores estadounidenses de la Pacific Pearl Company, dedicada a extracción de perlas en el océano Pacífico, que se interesó en la tecnología de Kroehl para beneficio de su negocio. Compraron el submarino, lo desarmaron, lo trajeron en barco hasta Colón y de allí en tren hasta reinstalarlo en la bahía de Panamá; en 1867 lo probaron y Kroehl estuvo al mando hasta su muerte unos meses después. Luego Pacific Pearl Company contrató a un ingeniero para que operara el submarino hasta el archipiélago de Las Perlas. Y funcionó perfecto, con sumersiones de 4 horas por 11 días y un botín de 10 toneladas de ostras y perlas, hasta que la tripulación empezó a enfermar misteriosamente; todos sufrían de fiebre, dolores de cabeza y en las articulaciones, efectos de la entonces desconocida enfermedad de descompresión (cuando el cuerpo se sumerge a profundidad y emerge rápidamente). Todos murieron y la Pacific Pearl Company abandonó el proyecto y el submarino en 1870. Sus restos permanecen en la costa de San Telmo tras 148 años y su leyenda vive entre los lugareños que escucharon a sus antepasados hablar de la nave que cobró la vida de sus tripulantes, el “barco de la muerte”. Por ahora no hay planes de remover el Sub Marine Explorer del sitio.

Kroehl reposará en el cementerio de Corozal. Expandir Imagen
Kroehl reposará en el cementerio de Corozal. Alexander Arosemena

Último capítulo

La historia de la navegación submarina se remonta al siglo XVIII, pero el posterior sistema de Kroehl fue el primero en incorporar elementos como cámaras de presurización, que se usan en los submarinos modernos. Fue un submarino adelantado a su tiempo, el primero que pudo sumergirse, mantenerse estable y emerger. Kroehl era un genio, resume Delgado, de 60 años. Lo que ocurrió en aguas panameñas fue un episodio histórico y casi no había registros de ello, destaca.

Fue triste, prosigue el arqueólogo, encontrar apenas una pequeña mención del trabajo de Kroehl en la Biblioteca del Congreso de EU. Ahora su aporte “vive” en nuevos libros, artículos periodísticos y científicos y documentales para el Instituto Smithsonian y National Geographic encabezados por Delgado, de visita en Panamá para la exhumación, y posterior análisis, de los restos de Kroehl ayer en el cementerio de Amador, en El Chorrillo. Se confirmará la causa de muerte, una supuesta fiebre, según los registros, pero Delgado piensa que Kroehl fue otra víctima de la enfermedad de descompresión. Al conocer ese detalle, dará por concluida la investigación.

Más adelante Kroehl será trasladado al cementerio de Corozal, donde recibirá honores como veterano de la guerra civil de EU.

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