Lo último sobre la malaria

Científicos panameños participaron de la Reunión Anual de la Sociedad Americana de Medicina Tropical e Higiene que se realizó esta semana en Estados Unidos.

Para hablar sobre avances y obstáculos en materia de salud vinculados a la búsqueda de la cura de la malaria -una enfermedad que origina casi 300 millones de casos en el mundo y que en 2010 causó la muerte de un millón-, más de 4 mil médicos, investigadores y representantes de grandes asociaciones que financian la lucha contra las enfermedades tropicales asistieron a la 60 Reunión Anual de la Sociedad Americana de Medicina Tropical e Higiene (ASTMH, por sus siglas en inglés), celebrada en Filadelfia, Pennsylvania, Estados Unidos.

A dicha jornada asistieron los científicos panameños Carmenza Spadafora, bioquímica del Instituto de Investigaciones Científicas Avanzadas y Servicios de Alta Tecnología (Indicasat-AIP), y José Stoute, médico infectólogo y docente en Penn State University (EU), quienes desarrollan la segunda fase de su proyecto “Uso de frecuencias de microondas para el tratamiento de la malaria”, luego de ganarse un millón de dólares por parte de la Fundación Bill & Melinda Gates, en el marco del programa Grand Challenges Explorations de Investigación Innovadora para la Salud Global.

ENSAYO Y ERROR

La malaria es una enfermedad producida por el parásito Plasmodium (a través de la picadura de mosquito del género Anopheles) que ataca los glóbulos rojos y que trae como consecuencia la anemia y la deficiencia en el funcionamiento de diversos órganos, cuya mayoría de casos de mortalidad se registra en el continente africano.

El parásito de la malaria, perteneciente a la familia Plasmodium, tiene cuatro especies conocidas: P. Falciparum (la que produce más mortalidad), P. malariae, P. ovale y P. vivax (causante de altos índices de enfermedad). Sobre esta última especie hubo novedades en el congreso, pues se manifestó que un estudio realizado por la Universidad de Oxford ha arrojado que la especie P. vivax ha demostrado inmunidad a diversas estrategias que buscan erradicarla, por lo que su presencia se afianza más en zonas como Latinoamérica, divulgó la BBC.

En este sentido, Carmenza Spadafora explica que el mayor obstáculo que se presenta para combatir a P. vivax es la imposibilidad de cultivar el parásito in vitro, es decir, en el laboratorio. “Los estudios de ese género hay que hacerlos con muestras de humanos o de primates no humanos. Esto representa una gran desventaja con respecto a P. falciparum, el tipo de malaria más letal y más difundida en el mundo, que, afortunadamente, sí podemos cultivar en el laboratorio y hacer toda clase de experimentos con estos parásitos. Para ello solo necesitamos sangre humana para mantener los parásitos vivos, pero no necesitamos trabajar con pacientes enfermos para obtener parásitos de ellos”, como sería el caso de P. vivax, explica.

Aunque la cura de la malaria es aún un acertijo por resolver, Spadafora es optimista, y señala que el sistema de microondas que ella desarrolla junto a José Stoute (especialmente para erradicar al P. falciparum) podría atacar igualmente a todas las formas de Plasmodium que afectan al ser humano. Faltarían dos años para comprobar sus resultados.

Si funciona la hipótesis de estos investigadores que señala que las microondas están atacando al parásito a través de sus depósitos de hierro, entonces “este tratamiento podría servir para las otras clases de malaria, pues todos tienen esta vía común para subsistir. Al contrario de vacunas o drogas dirigidas a proteínas específicas, que pueden variar de una especia a otra, este tratamiento podría ser universal, en términos de la malaria”, dice.

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