Las 'visitas' de leones marinos

La presencia de un león marino en la bahía local generó asombro, pero no se trata necesariamente de un acontecimiento extraordinario.
Varias especies del león marino están en peligro de extinción desde 1996. EFE/Facebook. Varias especies del león marino están en peligro de extinción desde 1996. EFE/Facebook.
Varias especies del león marino están en peligro de extinción desde 1996. EFE/Facebook.

La escena no resultaba nada familiar: en la bahía de Panamá, en las cercanías de la cinta costera y Paitilla, se apreciaba la figura de lo que parecía ser una foca o león marino entre las rocas descubiertas por la marea baja.

Por supuesto, el momento fue captado por las cámaras fotográficas y de video de los celulares de curiosos que se acercaron a la zona donde se posaba el animal, e instantes después el material estaba en las redes sociales generando diversos tipos de comentarios, todos con un evidente tono de asombro.

Ocurrió el pasado fin de semana, pero no se trata necesariamente de un despiste del animal ni de la primera ni la última “visita” a Panamá de uno de su especie.

“Los leones marinos llegan a las costas de Panamá desde hace años, muchos habitantes de áreas costeras los han visto. Se cree que viajan por el Corredor Marino que pasa por Galápagos, Malpelo, Coiba y Cocos, pescando en cada punto”, detalla Gabriela Etchelecu, profesora de ciencias ambientales y exdirectora de MarViva.

Como son mamíferos, necesitan de vez en cuando tocar tierra para descansar y recuperar fuerzas, continúa Etchelecu. Por eso se han visto algunos en la bahía local.

“Como en Panamá cada vez hay más desarrollo en las costas, podemos anticipar que los reportes de leones marinos serán cada vez más frecuentes. No necesariamente porque vengan más animales, sino porque hay más personas en la costa observando. Así mismo, hoy día con las redes sociales un evento como este, que antes pasaba inadvertido y era solo celebrado por los moradores del área visitada, es comentado a nivel nacional e internacional”, expone la ambientalista.

El video que circula en la internet, prosigue, hace pensar que se trata de un león marino y no una foca, pues los leones acuáticos tienen las aletas traseras bien separadas, lo que les permite moverlas para caminar y correr como se ve en el video, las focas se “arrastran” cuando están fuera del agua.

“Presumo que la especie que nos visitó es la Zalophus wollebaeki, que es la de las Galápagos; realmente, no queda muy lejos el lugar de su colonia, por lo que estos ´paseos´ no son poco comunes”, apunta Etchelecu, y agrega: “Para diferenciarlos de las focas, lo ideal es verlos de cerca. El león marino tiene unas pequeñas orejas puntiagudas que cubren el pabellón de las orejas, además de otras diferencias sutiles. Un león marino adulto llega a pesar 450 kilos y puede hundirse a más de 150 metros por más de 30 minutos”, describe.

¿Qué hacer?

No obstante, la indicación de acercarse para reconocer a un león marino cuando se trate de un visitante que esté en algún punto de la bahía de Panamá, por el bien del animal, es no hacer nada.

“Si el animal presentara un golpe (en ocasiones se golpean con embarcaciones o se lastiman con reses de pesca) o estuviera enfermo o quieto, podríamos pensar en acercarnos y conseguir atención veterinaria; sin embargo, el animal que se vio en nuestra costa corrió y se vio saludable; por ello, lo que necesitaba era nuestro respeto y espacio. Dejarlo tranquilo y observarlo de lejos”, comenta Etchelecu.

Un animal que es correteado puede lastimarse; además, si se provoca que huya despavorido se puede desorientar y se alejará de su manada o compañeros que lo esperan mar adentro, añade. “El que quiera ayudar o ´salvar´ al león marino, lo mejor que puede hacer es sencillamente darle espacio y ver que nadie se acerque a molestarlo. Si se viera lastimado o inmóvil podríamos pensar en apoyarlo, pero de lo contrario, es sencillamente un evento natural que debemos tomar con calma y naturalidad”, aconseja.

Varias especies del león marino están en peligro de extinción desde 1996, según la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

En Panamá, la Ley 13 de 2005 prohíbe la captura o matanza de algún mamífero marino en aguas panameñas.

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