Ruta hacia la conservación

Crece el Proyecto de Rescate y Conservación de Anfibios de Panamá, que busca evitar la extinción de estas especies.

Algunas de las especies de ranas arlequín, que son criadas en cautiverio como parte del Proyecto de Rescate y Conservación de Anfibios de Panamá (http://amphibianrescue.org), se han reproducido con éxito y sus crías, que ya son maduras sexualmente, podrán empezar a reproducirse pronto.

Son buenas noticias para los científicos que trabajan en este proyecto, que arrancó en 2009 y que busca recolectar ejemplares de las 20 especies de anfibios más amenazadas del país para criarlas en cautiverio, mientras estudian cómo combatir al hongo Batrachochytrium dendrobatidis (quítrido) que está acabando con muchas poblaciones de anfibios en Panamá y el mundo.

“Sabemos que es difícil tener éxito en 100%, porque nunca se ha hecho esto en cautiverio y no sabemos mucho de la biología y reproducción de muchas especies, pero esperamos tener éxito en al menos 75% de las especies que tratamos de conservar”, dice Brian Gratwicke, coordinador internacional del proyecto, que es apoyado por el Houston Zoo, New England Zoo, el Smithsonian National Zoo (EU) y el Instituto Smithsonian en Panamá, entre otras instituciones.

Localmente, esta labor se ha realizado dentro del Parque Municipal Summit, pero el espacio limitado ha dificultado un poco la reproducción de los animales. Próximamente (quizás a finales de este año), se trasladarán a instalaciones más grandes en Gamboa, que incluirán siete contenedores y un nuevo laboratorio.

“Algunas de las ranas coinciden en su época de reproducción y no tenemos suficientes recipientes para reproducirlas a todas a la vez, así que tenemos que escoger individuos para cruzarlos. Otra limitante es que no logramos que todos los juveniles sobrevivan hasta ser adultos”.

Gratwicke señala que el trabajo ha sido más fácil con especies como Atelopus certus, Atelopus limosus y Atelopus glyphus, cuya biología es parecida a la de la rana dorada (Atelopus zeteki), que es más conocida; pero otras, como la Hyloscirtus colymba, una rana arbórea verde con amarillo que vive en zonas altas, riachuelos rocosos y bosques no perturbados, han sido muy difíciles de reproducir.

“Logramos reproducirla dos veces, pero las crías no llegan a ser adultas. Tenemos la esperanza de que en las nuevas instalaciones podremos enfocarnos en esa especie para obtener mejores resultados”.

Actualmente, hay más de 200 ejemplares en el recinto, pero es importante reproducirlos para evitar que se pierda su integridad genética. “Hemos trabajado con biólogos en Estados Unidos, y calculamos que se necesita cruzar al menos a 20 hembras y 20 machos para mantener su acervo genético. Por ahora, aún no se tiene esa cantidad para cada especie”.

Entre el proyecto de Panamá y el del Centro de Conservación de Anfibios de El Valle en Antón, se tienen ejemplares de 16 especies; “aún nos faltan 4 especies prioritarias por traer”, dice Gratwicke.

En el nuevo laboratorio se realizarán investigaciones para asegurar que se mantenga su integridad genética y para que se puedan reintroducir en la naturaleza.

En el proyecto, que lidera el Dr. Roberto Ibáñez, del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales, trabajan estudiantes panameños, como Gina Della Togna, que estudia en Estados Unidos técnicas para criopreservar células espermáticas de ranas doradas. También colaboran estudiantes de la Universidad de Panamá, que realizan tesis o pasantías, y voluntarios. Algunos hacen monitoreos, otros crían insectos para alimentar a los anfibios.

En su búsqueda para salvar a los anfibios del hongo quítrido, Gratwicke ha estudiado en Estados Unidos algunas bacterias que crecen sobre estos animales para ver si les confieren protección contra el hongo. Otro enfoque apunta a inmunizarlos para que resistan la infección. “Si funciona, tal vez podríamos probarlo aquí en Gamboa”.

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