¿CASO DE ÉXITO?

Crecimiento, pobreza y desigualdad en Panamá: Omar Zambrano

Panamá y su economía constituyen un caso paradójico de éxito y fracaso, a la vez. En el último quinquenio ha sido líder en la región –a nivel global incluso– en crecimiento económico. Eso es lo bueno. Lo malo es que esta expansión no ha tenido suficiente impacto para reducir la pobreza y mejorar la equidad social.

Quizá debamos definir sendos conceptos. Pobreza y desigualdad no son lo mismo, pero tienen orígenes en común y ambas condiciones se pueden corregir, pero solo a través de políticas públicas coherentes, fortaleciendo la institucionalidad y clarificando las reglas del juego.

Veamos, la pobreza se mide en términos de la suficiencia de ingresos que permite a un individuo cubrir necesidades básicas (como alimentación y vivienda, por ejemplo), mientras que inequidad tiene que ver más con el cómo se reparte la riqueza y los ingresos. De hecho, la inequidad se mide en función del grado en que esta riqueza beneficia, o no, solo a una porción reducida de la población.

No son lo mismo; por ejemplo, un país puede tener poca pobreza, pero muy mala distribución de la riqueza (es decir hay pocos pobres, pero se reparte muy mal la riqueza, como ocurre en algunas naciones ricas). En Panamá prevalecen ambos males en altas proporciones, a pesar de su crecimiento. Entre las causas de la mala distribución de la riqueza y la pobreza tenemos la ausencia de un adecuado sistema de educación pública.

Hay amplias evidencias que demuestran la correlación o asociación entre dos variables, a saber, educación e ingresos (a mayor escolaridad mayor ingreso, y viceversa). Es cierto, de paso, que la cobertura se ha extendido en Panamá, pero no se ha logrado mejorar la calidad de la oferta en educación.

Otro aspecto es la ausencia de una política que focalice la asistencia que brinda el Estado a través de transferencias y de subsidios, y de los servicios que ofrece como salud, agua y educación. Aunque un Gobierno en Panamá invierta mil millones de balboas en subsidios, si solo una porción pequeña beneficia a los pobres, no será efectiva ni justa.

Además, los subsidios y transferencias, que son necesarios deben dirigirse a los pobres, con la finalidad de crear capital humano –habilitándolos de por vida–, complementando la cobertura de sus necesidades básicas (electricidad, agua, vivienda, comunicaciones y transporte) y la apertura a la oportunidad para trabajar, contribuir y surgir.

Otra causa es la estructura dual de la economía panameña, en la que coexisten sectores altamente competitivos de logística y turismo, por ejemplo, con otros de baja productividad como el rural o la comunidad indígena, y la población marginada con indicadores alarmantemente malos en educación, salud y nutrición.

Un mecanismo para establecer la injusta distribución de la riqueza es el llamado coeficiente Ginni con el que se mide qué porcentaje del ingreso recibe un determinado porcentaje de las familias. Entre más cerca a cero se ubique, más equitativo, y entre más cerca a uno, menos (lo que equivale a decir que el 1% de la población se queda con todo, es decir, con el 100%).

De acuerdo con el Banco Mundial, Panamá se encuentra entre los 20 países con peor distribución de la riqueza a nivel mundial. En el año 2011, Panamá tenía un índice Ginni de 0.51 (cerca de los peores, entre los que estarían Sudáfrica, con 0.63).

Este índice ha ido cambiando en nuestro país. A inicios de la década de 1980 era de 0.48 y fue deteriorándose hasta llegar a un pico de 0.57, en el 2002, y luego de 0.51, en el 2011, lo que constituye una mejora respecto al 2002, pero que no iguala el Ginni de la década de 1980.

En el año 2010, el 20% de la población de menor ingreso de Panamá recibía el 3.3% del total en el país, en tanto que el 20% más alto recibía un 56% del total. Una concepción libertaria de la sociedad plantearía que esto no se resuelve con más intervención estatal y que, en todo caso, es responsabilidad del que no estudia. Otra visión más ecléctica, si se quiere, reconoce la premura de brindar más oportunidades a los menos favorecidos, lo que mejoraría su acceso a mejores servicios públicos y fomentaría un mayor bienestar social.

La indigencia y la pobreza crítica no constituyen solo injusticias, sino obstáculos para el desarrollo integral de la economía y la consolidación de la democracia nacional. Además, es importante continuar las políticas que mantengan el crecimiento, tomando en cuenta la oportunidad histórica del país, y que combatan la pobreza y la marginación.

Una buena política sería, por ende, focalizar los subsidios, mejorar la calidad de la educación y sustituir el modelo de economía dual, por un sistema incluyente, generador de riqueza, en el que además de crecimiento y sostenibilidad ambiental están bien distribuidos los costos y los beneficios que entraña el crecimiento, todo en el marco de un sólido estado de derecho.

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