EJE DE LA ECONOMÍA

La exportación de servicios y el Canal de Panamá: Manuel Castillero

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Panamá es, por excelencia, un punto de tránsito del comercio regional. Por su territorio pasan dos ejes, el este-oeste y el norte-sur, que lo convierten en el centro del comercio de todo el hemisferio americano.

El hecho es que el país ha logrado aprovechar su ubicación para generar actividades vinculadas con el propio Canal, conformando el denominado cluster de logística internacional, así como un conjunto de actividades conexas y conglomerados asociados. Estos incluyen, además del señalado cluster logístico, el centro bancario internacional, la Zona Libre de Colón, varios servicios legales de cobertura internacional, el hub aéreo, seguros y otros. En conjunto, representan alrededor del 60% de las exportaciones totales del país.

La posición geográfica, como se ha dicho, ha sido clave para el desarrollo de estos sectores, pero igual de críticas han sido ciertas políticas que refuerzan esta ventaja natural. Por ejemplo, la dolarización de la economía y la vigencia de leyes tributarias especiales, que contribuyen con la competitividad de estos sectores.

Otra condición tradicional, y de incuestionable trascendencia para el país, en general, y para el sector en particular, es el alto nivel de apertura al flujo de inversión extranjera directa (IED). Este movimiento de capitales contribuye de manera considerable al desarrollo de nuevas infraestructuras, como puertos, y a la instalación de diversos equipos y maquinarias especializadas y de alto valor que sirven al transporte internacional.

La Ley 41 de 2013, que a su vez modifica la Ley 56 de 2008, que dicta disposiciones sobre el trabajo en el mar y las vías navegables, estableció que las empresas de suministros de víveres y combustibles deben pertenecer en un porcentaje no menor de 75% a panameños. Esta parece ir en contravía de ciertas disposiciones que aprobó Panamá en el marco de los tratados de libre comercio, específicamente con respecto a los capítulos de servicios. Lo anterior, de paso, afecta no solo a la industria de avituallamiento, sino que puede menoscabar la imagen de todo el cluster.

Se estima que el 5% del comercio mundial utiliza la vía interoceánica, y la principal ruta es la de Asia-Pacífico-este de Estados Unidos, que representa casi en promedio el 40% del valor total de la mercancía que atraviesa el Canal. De hecho, lo atraviesan más de 13 mil barcos cada año, trabajan alrededor de 9 mil empleados permanentes, y se generan dividendos anuales que superan los mil millones de dólares (la ACP aportó al Tesoro esta cifra en 2013).

Por esta razón, las leyes que se aprueben deben evaluarse con una perspectiva amplia, tomando en cuenta que un hecho aislado podría afectar la buena imagen y credibilidad del mayor cluster, imagen que se ha venido labrando por años.

Por esta razón, en el futuro se deben tomar las precauciones necesarias para garantizar un alineamiento total entre las nuevas políticas del sector y las correspondientes normas internacionales suscritas por el país.

Es decir, debemos asegurarnos de que las decisiones en este ámbito y en la economía, en general, ocurran con apego a un principio que ha caracterizado a Panamá en cuanto a su apertura a la IED. Con la finalidad de que se introduzcan barreras discriminatorias.

También, sería conveniente definir políticas dentro del contexto de una estrategia marítima, que se asiente en los principios anteriores y que programe, de forma específica y coherente, cuáles son las acciones y programas que le van a seguir imprimiendo a este sector la competitividad que requiere, para que se mantenga como uno de los principales ejes de la economía.

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