Panameña en la NASA

Si las condiciones atmosféricas lo permiten, la NASA lanzará hoy un satélite para medir la humedad de los suelos desde el espacio. En la misión trabajan unos 50 científicos, entre ellos la panameña Erika Podest. VEA 1B

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El satélite medirá desde el espacio la humedad de los suelos. CORTESÍA El satélite medirá desde el espacio la humedad de los suelos. CORTESÍA

El satélite medirá desde el espacio la humedad de los suelos. CORTESÍA

Erika Podest, la única panameña involucrada en la misión del satélite. CORTESÍA Erika Podest, la única panameña involucrada en la misión del satélite. CORTESÍA

Erika Podest, la única panameña involucrada en la misión del satélite. CORTESÍA

Charles F. Bolden, administrador de la Nasa, junto a Erika Podest. CORTESÍA Charles F. Bolden, administrador de la Nasa, junto a Erika Podest. CORTESÍA

Charles F. Bolden, administrador de la Nasa, junto a Erika Podest. CORTESÍA

Si las condiciones atmosféricas lo permiten, la NASA lanzará hoy un satélite para medir la humedad de los suelos desde el espacio. En la misión trabajan unos 50 científicos, entre ellos la panameña Erika Podest.

Con el lente hacia la Tierra

La Nasa no solo se preocupa por estudiar el espacio y sus particularidades, sino que también dedica sus esfuerzos científicos a vigilar el medio ambiente de la Tierra.

El suelo terrestre es como una especie de esponja: acumula agua, pero no puede estar ni muy seca -pues ocurrirían incendios forestales- ni muy húmeda, ya que podría repercutir en inundaciones, y en este sentido, el cambio climático está alterando el ecosistema.

Esta medición de cuánta agua está acumulando el suelo del planeta se obtiene mejor no desde la Tierra, sino desde el espacio.

Por ello, la Nasa planea lanzar hoy viernes el satélite Soil Moisture Active Passive para ponerlo en órbita terrestre (si las condiciones ambientales son las adecuadas para hacerlo); de manera que este se encargue de monitorear la humedad de los suelos del planeta.

Su lanzamiento estaba programado para realizarse ayer jueves 29, pero debido a fuertes vientos fue pospuesto para hoy.

La panameña Erika Podest, ingeniera eléctrica y doctora en física aplicada al medio ambiente, es uno de los científicos a cargo de este satélite, cuyo diseño, desarrollo, lanzamiento y operaciones han requerido la inversión de 916 millones de dólares de la Nasa y siete años de trabajo de unos 50 científicos de diversas instituciones en Estados Unidos e internacionales, involucrados en la misión.

Podest, quien ingresó hace más de 10 años en el Jet Propulsion Laboratory en Pasadena, California (Estados Unidos), uno de los 12 centros de la Nasa en Estados Unidos, señala en entrevista a este medio que el lanzamiento consistirá en poner el satélite en órbita terrestre a 685 kilómetros. Este será lanzado en un cohete Delta II desde la base aérea de Vandenberg ubicada en California, aproximadamente 260 kilómetros al norte de la ciudad de Los Ángeles.

El monitoreo que hará el Soil Moisture Active Passive será valioso para “entender mejor el ciclo del agua y predecir con mayor precisión la producción agropecuaria, el tiempo atmosférico y la identificación de áreas propensas a sequías, inundaciones y derrumbes”, afirma Podest.

Además, estas informaciones ayudarán a definir áreas en riesgo a enfermedades transmitidas por mosquitos, como la malaria y la fiebre amarilla.

En la siguiente página más detalles acerca de esta misión.

Medir la humedad de la Tierra

El satélite Soil Moisture Active Passive de la Nasa, que será lanzado hoy viernes —si los factores climáticos lo permiten— será de utilidad para identificar áreas del planeta que podrían estar propensas a sequías, derrumbes e inundaciones, y así mismo podrá ser determinante para la producción agropecuaria.

La panameña Erika Podest, ingeniera eléctrica y doctora en física aplicada al medio ambiente, quien forma parte del Jet Propulsion Laboratory de la Nasa en Pasadena (California, Estados Unidos), es una de las científicas de la misión y la única representante del istmo en la misma.

“El monitoreo constante de la humedad de los suelos ayudará a identificar las sequías, las áreas propensas, su extensión y grado de severidad. Igualmente, la predicción de inundaciones, la producción agrícola y muchos otros beneficios”.

Sobre las funciones del satélite, Podest afirma que este proveerá valiosos datos a la Tierra. “Lo más importante es que al procesar estos datos se entenderán mejor los procesos hídricos globales y sus impactos en nuestro planeta, ayudando con ello a la toma de decisiones acertadas para mitigar los efectos del cambio climático”.

Así dijo Podest en una entrevista a La Prensa, vía correo electrónico, en la que brinda más detalles sobre el Soil Moisture Active Passive , cuántos satélites tiene la Nasa actualmente monitoreando el planeta y sus recomendaciones para cuidar de la Tierra.

¿A qué velocidad viajará el satélite? ¿Cada cuánto tiempo podrá enviar información a la Tierra?

El mismo viajará en su órbita de 685 kilómetros a una velocidad aproximada de 7 kilómetros por segundo. Cada tres días el Soil Moisture Active Passive producirá mapas globales de alta resolución sobre la humedad de los suelos.

¿Cuántos satélites tiene la Nasa ahora mismo estudiando el medio ambiente?

La flota actual de la Nasa para la observación de la Tierra consiste en 18 satélites (sin el Soil Moisture Active Passive). El Soil Moisture Active Passive será el quinto satélite de observación terrestre que ha lanzado la Nasa en los últimos 12 meses. Adicionalmente, hay un instrumento para el estudio de los océanos en la estación espacial.

A lo largo de estos siete años inmersa en esta misión, ¿qué ha sido lo más difícil de desarrollar en el satélite Soil Moisture Active Passive?

No puedo pensar en un ejemplo en específico. Como en todo trabajo, lo más difícil han sido las tensiones de las fechas límites.

A su juicio, ¿qué acciones quedan en la mano del hombre para cuidar del planeta y frenar el cambio climático, de manera que conservemos nuestro medio ambiente y con él nuestros suelos y recursos hídricos?

Creo que las acciones deben ser a nivel individual, colectivo y gubernamental. Deberíamos ser más cuidadosos en el uso de los recursos naturales, cumpliendo políticas ambientales efectivas.

Por ello, siempre menciono mi ejemplo preferido: el control de la capa de ozono. En el año 1987 se firmó el protocolo de Montreal que prohibió globalmente el uso de los químicos que la estaban destruyendo, y eso generó un estatus positivo en la misma.

Otro ejemplo es el del estado de California, en donde desde hace más de 20 años se estableció como obligatorio el uso de catalizadores para controlar las emisiones de los autos. Ello ha sido efectivo, en especial en la ciudad de Los Ángeles, en donde se ha disminuido la contaminación atmosférica considerablemente. En relación con este aspecto, me complace saber que en Panamá se proyecta establecer en los próximos años una ley que exigirá el uso de catalizadores en los autos.

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